Algunas lecciones aprendidas a los golpes

hard things

 

Escribí este post como invitado para el blog de Gonzalo Costa, Latam.vc, como parte de una serie de experiencias de emprendedores.

Lo que comenzó como una pasión por los viajes se convirtió en un startup y así me volví un emprendedor. El resultado final fue WeHostels, una empresa que provee reserva de hospedajes a través de móviles, y que fue adquirida a fines del año pasado por StudentUniverse, la mayor agencia de viajes online para estudiantes en el mundo. En el medio pasaron miles de cosas! Pivoteamos más que Ginobilli, y nos enfrentamos con incontables desafíos. Al final por suerte, todo salió relativamente bien. No fue el resultado que soñábamos, pero logramos que nuestra creación tome vuelo y que ahora como parte de una casa mas grande tenga más impacto. Como broma digo que nos fue bien a pesar de nuestra ejecución, y no a causa de ella. :) Era mi primer empresa como fundador/CEO y la verdad que no estaba preparado. A los golpes, aprendí muchas lecciones duras e importantes, que espero que me sirvan en mis futuras aventuras. En esta serie que Gonzalo propuso, decidí compartirles algunas de las lecciones que anoté en mi cuaderno para mi mismo, con la esperanza de que ojalá les sirvan a ustedes también. Aquí va:

1- Honestidad intelectual (brutal): Quizás la lección más importante que aprendí es la importancia de la honestidad intelectual. Me refiero a ser brutalmente honesto con uno mismo antes que nada. Como dijo el físico Richard Feynman “la persona más fácil de engañar es uno mismo”. Seguro, es valioso y hasta imprescindible también ser un poco delirante, y creerse una realidad que otros no ven. Todos escuchamos sobre el famoso “reality distorsion field” de Steve Jobs, que de alguna manera empujaba a su equipo a conseguir cosas que otros pensaban imposible. Pero le costó caro a Steve y a Apple también, hasta que regresó años mas tarde mucho más maduro. Otro ejemplo muy doloroso es la historia de Better Place, que publicó hace poco FastCompany. Cuando somos brutalmente honestos con nosotros mismos, reconocemos nuestras debilidades y nos rodeamos de gente que las compensan, percibimos con sentidos más atentos al feedback de nuestro entorno, somos más rápidos para reaccionar con planes B cuando las cosas no están funcionando. Como en la naturaleza, en el mercado también sobrevive quien mejor se adapta. Y no hay posibilidad de adaptación si no hay honestidad brutal en el procesamiento de la realidad. Además, cuando somos 100% honestos con nosotros mismo, es más fácil también ser 100% honestos con el mundo, lo cual es fundamental también. Podría dar muchos ejemplos donde yo mismo bebí mi propio “kool-aid” con WeHostels, y me desperté un poco tarde de la resaca. En retrospectiva es imposible saber como ciertas cosas hubieran sido diferentes. Solo espero a futuro, mantener una dosis de delirante ambición, pero combinada con una buena dosis de honestidad intelectual. Como dice el moto de mi Universidad de Tucumán: “Pedes in terra, ad sidera visus” (Pies en la tierra, mirada en el cielo).

2- Largo plazo vs. corto plazo: Relacionado con el punto anterior, aprendí algo importante respecto a la estimación de proyecciones. Aprendí que uno debe subestimar el corto plazo, y sobreestimar el largo. Cuando uno es un emprendedor por primera vez, y especialmente si viene de trabajar en compañías establecidas, uno tiende a proyectar linearmente. Los humanos en general tendemos a proyectar linearmente. Pero resulta que el crecimiento en nuevas tecnologías, si las cosas van bien, suele ser exponencial y no linear. Por otro lado, hasta que se consigue un verdadero “product-market fit” (ajuste producto-mercado), el crecimiento no es ni siquiera linear, es más bien errático! Hay que prepararse para un aparente lento progreso durante un largo período inicial, y que luego de un “tipping point” se dispara. Es importante entonces establecer expectativas realistas para el corto plazo hacia todos los participantes (stakeholders), mientras comunicamos una visión grande e inspiradora para el futuro. En WeHostels sobre-prometimos ambos y fue duro al comienzo cuando nuestras proyecciones no se cumplían. Con persistencia alcanzamos el product-market fit y el crecimiento exponencial se disparó. Y como lección general, aprendí también que es mejor “sub-prometer” y “sobre-entregrar” en el corto plazo, sin dejar de articular una visión grandiosa para el futuro mediano y largo.

3- Decisiones difíciles vs. decisiones importantes: También aprendí una regla general bien importante sobre como tomar decisiones “difíciles” versus decisiones “importantes”. La decisiones difíciles generalmente deben ser tomadas de inmediato, mientras que las decisiones importantes deben ser tomadas lentamente, con calma y juicio. Demorar una decisión difícil puede costar carísimo en un startup! Apurar una decisión importante también. Cómo saber cual es cual? Las decisiones difíciles son esas que te dan un cosquilleo incómodo en la panza de solo pensar en ellas. Ejemplos: despedir a un amigo, arreglar un lío legal, comunicar una mala noticia a tus inversores, matar un producto, romper una alianza, etc. Uno tiende a procrastinar estas decisiones, porque es muy difícil afrontarlas. Pero demorarlas solo las hace peores, a una tasa exponencial. Hay que apretar los dientes, y ejecutar con inmediatez. De nuevo, honestidad brutal, nadie dijo que todo sería lindo. Está bien buscar asesoramiento en estas decisiones, pero moverse rápidamente. En general internamente sabemos cual es la decisión correcta, y nunca es el camino fácil. Por el otro lado, las decisiones “importantes” son aquellas que parecen fáciles de tomar, y que sentimos que tenemos que ejecutarlas rápido para mostrar progreso, pero que son “fundacionales” y van a tener un efecto muy definitivo en el futuro de la empresa. Ejemplo: asociar un co-fundador, contratar un empleado clave, establecer una alianza estratégica, elegir el nombre de un producto, elegir una locación, aceptar una oferta de inversión, etc. Estas decisiones tienden a ser tomadas rápidamente, con la falsa idea de que pueden ser “up-graded” en el futuro. Es mejor tomarlas con calma. No digo que hay que tomarse meses para decidir, la velocidad siempre es fundamental. Pero al menos dedicar un tiempo a pensarlas y un par de conversaciones con el equipo y los consejeros antes de ejecutar. Estas decisiones tienden a tener un impacto muy definitorio en el futuro de la empresa y en general es muy difícil cambiarlas más adelante. Obviamente en WeHostels tomamos decisiones importantes con toda celeridad, y decisiones difíciles con toda procrastinación. :)

4- El activo más importante: Cuál es el activo más importante de tu startup?: Tu cabeza! No se podrá generar ningún activo valioso con tu empresa si tu cabeza no está bien. Esto todos lo sabemos, y sin embargo le prestamos tan poca atención y cuidado! En la vorágine del emprendimiento relegamos el cuidado de nosotros mismos a último lugar, y pensamos de alguna manera que hay un cierto heroísmo en esto. Pensamos, “ya habrá tiempo más adelante para cuidarme a mi mismo: ahora se trata de sacar adelante la empresa.” Cuan equivocado razonamiento! Es poner el carro adelante del caballo, de manera literal! Me tardó mucho tiempo darme cuenta de esto, y solo en el último año comencé a cuidarme más, y el impacto en el rendimiento fue significativo. Les comparto algunas de las cosas que he descubierto respecto a cuidado personal que me han servido mucho:

  • Dieta: nuestro alimento se vuelve literalmente las células de nuestro cerebro! Lo que comemos tiene un impacto tremendo en nuestra performance mental y en nuestro estado de ánimo. Yo descubrí la “Paleo Diet”, que es básicamente comer verduras y carnes orgánicas, y eliminar el azúcar y los cereales. Lo recomiendo altamente!
  • Ejercicio: Ejercitar nuestro cuerpo tiene también un impacto químico muy grande en nuestro cerebro. Yo descubrí “High-intensity Training” que solo requiere ir al gimnasio una vez por semana. También ha tenido efectos muy positivos en mi performance y estado de ánimo.
  • Meditación/respiración: Esto es algo que empecé hace muy poco, pero hubiera deseado descubrirlo mucho antes. Descubrí “Art of Living”, unos talleres que te enseñan técnicas de respiración y meditación. La claridad mental que te da es de tremendo valor también.

Hay varias cosas más que ayudan, pero estas 3 áreas ya hacen una diferencia inmensa. Mis recomendaciones específicas son solo una referencia; encuentra las que te sirvan a vos. Seguramente no esperaban este tipo de tips en un post sobre emprendimiento, pero para mi han sido uno de los aprendizajes laterales más importantes. Es tanto el estrés y la presión a la que nos sometemos como emprendedores que estar bien de la “cucuza” es fundamental. En un mundo de “aceleradoras” y “do more, faster” es fácil caer en conductas personales nocivas que al final le cuestan muy caro a tu startup.

Ok, estas han sido solo un par de lecciones que yo aprendí, y que espero me sirvan en mis futuras aventuras. Las comparto aquí con la genuina esperanza de que le sirvan a algún emprendedor que se encuentra en su propia lucha. Para cerrar recuerdo lo que le dijo Morfeo a Neo: “Hay una diferencia entre saber el camino y caminar el camino”. Caminar el camino requiere coraje. Por eso deseo para mi y para ustedes, tener el coraje de caminar el camino. La única manera de aprender y crecer es hacer, golpearse y cometer errores. Adelante!

Escribí este post como invitado para el blog de Gonzalo CostaLatam.vc, como parte de una serie de experiencias de emprendedores.

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